No ano passado, senti necessidade de fazer um bolo de chocolate para agradecer a desconhecidos. Eu tivera de ligar para o serviço de emergência ao encontrar meu parceiro inconsciente no chão. Em minutos, chegaram um carro da polícia e uma ambulância cheia de socorristas que o levaram ao pronto-socorro. Lá ele recebeu os cuidados urgentes de que precisava. Uma semana depois, ainda maravilhada com o impacto de um grupo de desconhecidos, escrevi bilhetes de agradecimento àqueles salvadores atenciosos. E também assei brownies para eles. Foi um pequeno gesto de gratidão com grande impacto. Quando deixei o bolo ainda quente na delegacia e no corpo de bombeiros, eles me agradeceram. Agradecer a mim? Eu só fizera um bolo; eles tinham salvado uma vida.

Mudanças positivas

Fui embora me sentindo leve e feliz, em parte por ter feito uma boa ação, mas, principalmente, porque me espantei que houvesse gente altruísta que salvava vidas e não esperava nada em troca.

Mais tarde, percebi que minha alegria natural talvez fosse mais do que parecia. Pesquisas mostram que compartilhar ideias de gratidão e realizar atos de gentileza pode melhorar o humor e ter outros efeitos positivos sobre a saúde.

“Pelos estudos da literatura, sabemos que a gratidão causa um bom impacto sobre a felicidade e que aumenta a satisfação com a vida”, diz Willibald Ruch, professor de Psicologia da Universidade de Zurique, que pesquisa o efeito de traços positivos do caráter como gratidão e bom humor. “É um dos cinco maiores previsores de felicidade.”

É possível provocar mudanças positivas na vida quando se escolhe adotar a gratidão. Faça o seguinte:

Sem tempo para agradecer

Quando reconhecemos as coisas recebidas ou acontecidas, isso é gratidão. É impossível senti-la no vácuo; os outros são sempre responsáveis, sejam pessoas queridas, desconhecidos ou um poder superior. A gratidão é uma relação com os outros em que nos vemos ligados a coisas maiores do que nós, diz Ruch. Hoje, muita gente não reserva um tempo para apreciar o que tem, muito menos para exprimir gratidão. A culpa pode ser de nosso estilo de vida, que exige gratificação instantânea.

“Nos meios de comunicação sociais e comerciais, tudo apressa a geração mais jovem e a faz sentir que é o centro do universo”, diz Tamiko Zablith, fundadora da Minding Manners, empresa londrina de consultoria em etiqueta. “Se tudo gira em torno deles, por que agradecer?”

Gratidão: sentimento que faz bem

Por que não agradecer? Os estudos mostraram que quem exprime gratidão aumenta o nível de felicidade, baixa a pressão, tem mais qualidade no sono, melhora os relacionamentos, reduz o nível de depressão e é menos afetado pela dor. E o efeito positivo da gratidão é duradouro. Pesquisadores canadenses constataram que quem escreveu cartas de agradecimento ou fez boas ações durante meras seis semanas melhorou a saúde mental, reduziu dores no corpo, teve mais energia e realizou mais tarefas cotidianas durante até seis meses.

Como a gratidão é um campo de estudo relativamente novo, os pesquisadores ainda tentam identificar essa relação de causa e efeito com os vários benefícios à saúde. “Sabemos que quem tem nível mais alto de gratidão também dorme melhor, mas não sabemos por quê”, diz Alex Wood, professor de Psicologia e diretor do Centro de Ciência Comportamental da Universidade de Stirling, na Escócia. “A gratidão provoca a melhora do sono? O sono provoca mais gratidão? Ou haverá uma terceira variável que provoca tanto gratidão quanto um sono melhor?”

A gratidão pode fazer bem em todos os estágios da vida. Pesquisadores suecos descobriram que pessoas de 77 a 90 anos que são gratas pelo que têm apresentam probabilidade menor de remoer as chances de ficarem inválidas. “Quando não conseguem mudar alguma coisa, elas escolhem a gratidão e se concentram no que é bom: andar com as próprias pernas, estar vivo, morar sozinhos”, diz Helena Hörder, autora do estudo e pesquisadora da Universidade de Gotemburgo. “Talvez seja a confiança de que conseguirão dar solução àquilo e se concentrar nas coisas certas.”

Fazer alguém feliz

E quem recebe a gratidão? A pesquisa confirmou que quem recebe mensagens de agradecimento ou atos de gentileza sente emoções positivas. “São surpresas felizes; não esperamos um café, nem que alguém abra a porta para nós”, diz Jo-Ann Tsang, professora-associada de Psicologia da Universidade Baylor, no Texas, que pesquisa a gratidão. “É mais provável se sentir grato quando recebemos ajuda inesperada. É diferente se é o porteiro ou um desconhecido que abre a porta, porque não é o serviço do desconhecido.”

Quando alguém recebe gratidão ou gentileza inesperadas, é mais provável que retribua o favor ou pague a outra pessoa igualmente com um ato de gentileza. Um estudo descobriu que, quando alguém recebe um agradecimento, sua probabilidade de ajudar de novo duplica, talvez porque gostamos de nos sentir valorizados socialmente.

Tamiko Zablith gosta da reação obtida quando recompensa um desconhecido que lhe abre a porta no Starbucks cedendo-lhe o lugar à frente dela na fila. “Eles fazem cara de choque”, diz Tamiko. “E serão mais gentis com o caixa, com a próxima pessoa que encontrarem. É uma reação em cadeia.”

O dar e receber da gratidão também aprofunda os relacionamentos. Estudos mostram que, quando um parceiro exprime gratidão regularmente e faz com que o outro se sinta apreciado, aumenta a probabilidade de este outro devolver esses sentimentos. Isso, por sua vez, faz aumentar o compromisso recíproco. Um estudo constatou que exprimir gratidão ao parceiro nos torna mais responsáveis por seu bem-estar e mais satisfeitos com o relacionamento. “Passamos a nos sentir próximos do outro, que se sente mais próximo de nós”, diz Jo-Ann Tsang. “Isso cria uma espiral ascendente.”

Gratidão nível básico

Se você não se sente muito grato, saiba que é possível aprender. Pessoas instruídas a fazer um diário da gratidão, no qual escrevem três coisas positivas que lhes aconteceram a cada dia, cultivam a gratidão com o passar do tempo. “No começo, as pessoas têm dificuldade de identificar as coisas boas que aconteceram”, diz Ruch. “Mas quem as escreve toda noite passa a vivê-las com mais intensidade. Aos poucos, o cérebro é treinado para adotar um modo mais apreciador, e a sensação de gratidão aumenta. Mesmo quando o treinamento acaba, as pessoas continuam o exercício, porque o acham muito compensador. Elas gostam de dar uma olhada no que aconteceu semanas atrás. O caderno se torna um livro de boas lembranças.”

Samuel Coster, de Saint Louis, começou a fazer um diário de gratidão há três anos. Quando recebeu o diagnóstico de linfoma no ano seguinte, o diário o ajudou a passar pela doença. “Não há dúvida de que o treinamento de gratidão me ajudou na pior época”, diz Coster. “Tive câncer? Tive. Também passei a ficar muito mais com a minha família, a apreciar mais a vida. E é nesta parte que me concentro.”

Exprimir gratidão

Quando a sensação de gratidão é revelada a quem somos gratos, todos se beneficiam. E o efeito dura mais do que seria de esperar: pesquisadores descobriram que as pessoas que escrevem bilhetes de agradecimento a quem não agradeceram direito elevam seu nível de felicidade e melhoram as relações interpessoais durante até seis meses. “Se você guarda a gratidão para si num diário, ela o fará mais feliz; mas, se você a revelar a quem o ajudou, há a probabilidade de vocês dois ficarem mais próximos”, explica Jo-Ann Tsang.

John Kralik, da Califórnia, vivenciou isso. Ele se sentia deprimido e desestimulado sempre que fazia um balanço de sua vida. Passara por dois divórcios, não era tão íntimo dos filhos quanto gostaria, e o escritório de advocacia não dava dinheiro. Apesar muitas horas que dedicava ao trabalho. Num momento especialmente ruim, ele se lembrou do avô, que, décadas antes, lhe falara da importância da gratidão. Então decidiu escrever 365 bilhetes de agradecimento em 365 dias, na esperança de obter uma mudança positiva.

Imediatamente ele notou que sua atitude e a situação começaram a melhorar. No final daquele ano de agradecimentos, Kralik escreveu um livro sobre a experiência, A Simple Act of Gratitude: How Learning to Say Thank You Changed My Life (Um simples ato de gratidão: como aprender a dizer obrigado mudou minha vida). “Não precisei de estudos científicos para saber que, quando somos gratos aos outros e aprendemos a aceitar bem a gratidão deles, nossa vida se enriquece”, diz Kralik. “O primeiro efeito é perceber que nossa vida é muito melhor do que pensávamos.”

Gratidão infinita

Eu havia experimentado sensações tão positivas depois de escrever os bilhetes de agradecimento àqueles socorristas que decidi tentar de novo. Dessa vez, inspirada em Kralik, escolhi alguém de meu passado a quem nunca agradeci: meu professor de inglês do ensino médio, que, mais do que todos os outros professores, me estimulou a escrever. Fazia 25 anos que não o via e não sabia se conseguiria localizá-lo. Ele já está com mais de 80 anos. Mas consegui.

Passei uma noite lapidando minha carta, agradecendo-lhe a orientação e o apoio que me dera anos antes. Talvez eu nunca receba uma resposta, mas a questão não é essa. Ao dedicar aquele tempo a pôr em palavras o impacto que o professor teve sobre minha vida e minha carreira, fiquei infinitamente mais grata e passei a apreciar muito melhor o que consegui na vida, e venho aproveitando esse jorro de positividade há semanas.

Por Lisa Fields

Veja outros aspectos do poder da gratidão em Melhore sua vida com uma atitude de gratidão e O poder do riso e da gratidão.

Feliz Ano-Novo!