Durante décadas os cientistas acreditaram que vitaminas e minerais, além das fibras, fossem os componentes mais importantes para a saúde contidos em frutas frescas, verduras, legumes, grãos integrais, castanhas e sementes. Novos estudos, porém, estão revelando que vários outros compostos vegetais têm iguais poderes curativos. A cenoura, por exemplo, contém diversos fitonutrientes benéficos, conforme sua cor. O chá de hibisco tem fitonutrientes que podem proteger o coração.

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Um dos primeiros cientistas a descobrir as propriedades dos compostos vegetais, os fitonutrientes, foi o Dr. James Joseph, do Centro de Pesquisas de Nutrição Humana em Envelhecimento, da Tufts University, Massachusetts. Assim, em 1999, ele e sua equipe relataram que a ingestão de mirtilos podia melhorar a capacidade motora e reverter a perda de memória recente.  Em 2003 anunciaram que essa mesma fruta podia ajudar as pessoas a superar uma predisposição genética à doença de Alzheimer. Isso era parte de um processo, ainda em andamento, de identificação de mais de 5 mil substâncias químicas (até agora) que protegem as plantas contra ataques de insetos, animais e doenças, e de análise de seus efeitos sobre a saúde humana. Hoje, os cientistas acreditam que os fitonutrientes são responsáveis por muitos dos benefícios de frutas, legumes e verduras.

Modificando a natureza

Alguns fitonutrientes têm sabor amargo, levando algumas pessoas, em especial crianças, a rejeitar alimentos que os contêm. Isto é, brócolis, couve-de-bruxelas, repolho, couve-flor e couve. Isso estimulou a indústria de alimentos a passar décadas produzindo híbridos menos amargos e a desenvolver processos para tirar o amargor desses vegetais, a fim de estimular seu consumo. Como resultado, hoje, eles contêm quantidades menores dessas saudáveis substâncias químicas. Agora os cientistas de alimentos e agricultores começaram a trabalhar para identificar antigas variedades ricas em nutrientes e fazer uma polinização cruzada com variedades comerciais para produzir híbridos que não só contenham mais dessas substâncias químicas necessárias à vida mas que também sejam saborosos.

Famílias de fitonutrientes

Estudos identificaram diversos grupos de fitoquímicos, incluindo:
● Antocianinas, encontradas em alimentos azuis ou roxos. Têm ampla variedade de ação: ajudam a combater a inflamação que se acredita estar por trás de muitas doenças, desde Alzheimer a diabetes e doença cardíaca.

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● Carotenoides, que estão relacionados a um menor risco de doença cardíaca e alguns tipos de câncer, e presentes sobretudo em frutas e vegetais cor de laranja. Os carotenoides nos alimentos de outras cores incluem o licopeno em frutos vermelhos. O licopeno está associado a um menor risco de alguns tipos de câncer, especialmente o de próstata); e a luteína em frutas, legumes e verduras verdes, laranja e amarelos (presente no cristalino do olho, podendo ajudar a evitar cataratas e degeneração macular relacionada à idade).

● Glucosinolatos, presentes nos vegetais crucíferos, da família do repolho. De fato, demonstrou-se que eles protegem contra câncer de mama e de próstata.

● Polifenóis, que têm propriedades anti-inflamatórias e protegem as células nervosas. Alguns podem ajudar a evitar o câncer e o mal de Alzheimer. Estão no chá, vinho, café e em frutas e vegetais azuis e roxos.

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● Resveratrol, encontrado no vinho tinto e em derivados da uva. Pode proteger contra alguns tipos de câncer, doença cardíaca, síndrome metabólica e degeneração das células nervosas.

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Todos os anos, numerosos estudos constatam que algumas frutas, verduras ou legumes, ou grupos desses alimentos (como grupos de cores), parecem oferecer certa proteção contra doenças específicas, que tendem a se desenvolver com a idade. Para obter uma mistura saudável de fitonutrientes, coma frutas, legumes e verduras de cores diferentes todos os dias.

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